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녹내장을 이해하시기 위해서는 '안압'에 대한 설명이 먼저 이루어져야 합니다. 사람의 눈알은 축구공과 같이 겉이 두꺼운 공막(흰자)으로 되어 있는 공입니다. 이공은 적당한 정도의 '물이들어 있어야 동그란 형태를 유지할 수 있습니다. 물이 들어간 정도를 압력이라고 하고 안구의 압력을 안압이 라고 합니다.

혈압은 핏줄 속의 피의 압력이고 안압은 안구 속의 압력입니다. 이 압력이 너무 낮으면 눈이 쭈그러지고, 너무 높으면 녹내장이 생깁니다.

안구 내 압력이 높으면, 눈알 속에 있는 혈관이 눌려 피가 안 통하고, 그 결과 망막에 있는 시신경세포(사물을 보기위한 세포)가 영양 장애로, 또는 눌려서 질식하게 되어 죽게되며 신경세포가 죽은 것 만큼 안보이게 됩니다. 그 결과 넓은 세상을 모두 보지 못하고, 시신경이 남은 것 만큼 좁게 보게 되는 병입니다.

녹내장을 증상에 따라 구별하면 급성과 만성으로 나눌 수가 있습니다. 급성인 경우는 눈이 아프고, 머리가 무겁거나 아프고 시력이 떨어져 잘 보이던 눈이 안보이게 됩니다. 더 심하면, 체한 것 같이 속이 미식미식 거리고 토하기도 합니다. 그러나, 만성녹내장의 경우는 병이 진행하여 말기가 될 때 까지 특별히 이상한 증상이 없습니다.

시력검사를 해도 말기까지 1.0을 유지합니다. 보통 직장에서 실시하는 신체검사에서 자신 의 시력이 정상이라고 해서 녹내장이 없다고 생각하는 것은 커다란 착각입니다. 녹내장 환자는 백내장 보다는 적지만 비교적 높은 발생 빈도를 나타내고 있습니다.

이웃 일본에서 조사한 통계를 인용하면, 40세 이상을 대상으로 하였을 경우 5%로 100명중 5명이 녹내장과 관련이 있다고 합니다. 이 녹내장도 나이가 들면서 나타나는 병입니다. 특히 급성 녹내장의 경우 40세가 넘은 여성에게 발생빈도가 높기 때문에 특히 유의하셔야 합니다. 그나마 급성은 증상이 뚜렷하므로 발견이 용이하나, 만성녹내장인 경우는 증상이 거의 없기 때문에 조기 발견이 힘들지요.

특히 위암이나 자궁암의 경우는 우리국민에 흔한 암으로 조기 발견의 중요성이 잘 알려져 있어 각각의 개인이 증상이 없어도 정기적인 진찰을 하고 있습니다. 녹내장은 암과 같이 생명을 위협하는 병은 아니지만, 안과의사에게는 위암이나 자궁암 못지 않는 암적인 존재입니다. 왜냐하면, 안압에 의해 한번 죽어 없어진 시신경섬유는 다시 재생이 안되기 때문에 늦게 발견하면 늦은 만 큼 못 보는 상태로 지내야 합니다. 너무 늦어 완전히 실명한 후에 발견하면 평생 맹인으로 지내는 수 밖에 없습니다. 회생이 불가능합니다.

급성은 그나마 증상이 나타나기 때문에 발견이 쉽지만, 만성은 증상이 거의 없으므로 40세가 지난 분은 안과전문의에게 녹내장 유무를 진찰 받으시기를 권합니다. 특히 초기 환자의 경우는 적절한 치료를 하면 완전한 정상으로 회복됩니다.




녹내장을 진단하기 위해서는 3가지 중요한 검사를 합니다.

1.안압을 측정합니다. 고혈압 환자가 혈압을 측정하듯이 녹내장환자는 안압측정이 중요합니다.

2. 시신경 유두를 검사하여 시신경이 죽은것이 있는지를 알 수 있습니다.

3. 시야검사를 하여 세상을 못 보는 범위가 어느정도 인지를 판정합니다. 안압측정과 시신경유두검사는 5분내에 간단히 받으실 수 있으며, 시야검사는 정밀검사이므로 약 1시간이 소요됩니다. 그러나 이 3가지 검사 모두환자에게는 전혀 손상이 없고 또한 고통도 없는 편한 검사입니다.


급성인 경우는 갑자기 안압이 올라간 것이기 때문에 응급으로, 빠른 시간 내에 치료를 받으셔야 합니다. 안압하강제를 눈에 점안 하고, 내복약도 쓰고, 안압을 내리는 수액을 주사 맞기도 합니다. 이러한 약물로 안압이 내려가지 않으면 다음 처치를 합니다. 수술을 받으셔야 합니다. 우선 칼을 대지 않고 레이저를 이용하여 간단히 수술을 할 수 있으므로,입원하실 필요가 없습니다. 대부분의 환자는 이러한 약물과 레이저수술로 완치 할 수 있습니다.

만성인 경우는 병이 오랜 기간 서서히 진행하므로 비교적 시간적인 여유가 있습니다. 우선 안약을 점안하고 안압의 조절효과에 따라서 약을 사용합니다. 안약이 효과가 없는 10-20 % 정도의 환자는 레이저 치료나 수술을 받으시면 됩니다. 이러한 치료로 99% 이상의 환자에서 병의 진행을 막을 수 있습니다.

40세가 넘으신 분은 정기적으로 안과진찰을 받으시는 것이 녹내장을 예방하는 유일한 방법 입니다. 특히 여성분 께는 급성 녹내장이 발생할 가능성이 많으므로 안과 진찰을 받으셔야 하며, 진찰 후에 급성녹내장이 생길 가능성이 많은 분은 예방적으로 레이저 수술을 하시는 것이 건강한 눈을 유지하는 하나의 방법이 되겠습니다.